Reuniting Europe

Populism vs courage

The Greek crisis brought ‘village politics’ to the EU, as Finnish foreign minister Alexander Stubb recently said. He also spoke of “an internal crisis of the Western world”.

Bad example is contagious. German Chancellor Angela Merkel staunchly resisted calls from other countries to promise help for heavily-indebted Greece. Ironically, this did not prevent her from losing the elections in North Rhine-Westphalia.

Then we saw a flurry of politicians, especially in countries where national elections are to be held, playing with the citizens’ fears. In this cacophony, markets stopped reacting to the leaders’ declarations and the euro plunged. This prompted some to consider the end of the EU monetary union, of future enlargement or of the Union itself.

What would have happened if instead, Merkel had been inspired by JFK, and said something like “we are all Greeks”? But political courage is rare nowadays. And there is another problem: in the cynical world we live in, politicians do not believe that citizens would understand messages of courage and solidarity.

I think their assumption is wrong, but we will all have to pay a heavy price for this mistake.

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Comments

  1. Die Wurzeln der Krise liegen nämlich nicht in der Aufweichung der Budgetdisziplin, sondern im Verlust des inneren Gleichgewichts, im Auseinanderdriften der Zahlungsbilanzen, in der stetigen Minderung der Wettbewerbsfähigkeit der südeuropäischen Mitgliedsländer … Die Südeuropäer und Iren müssen nun ihre Wettbewerbsfähigkeit mit Lohnsenkungen, Steuererhöhungen und anderen unpopulären Maßnahmen zurückgewinnen. Der vor ihnen liegende steinige Weg ist auch eine Warnung für jene Länder, denen die Übernahme der europäischen Gemeinschaftswährung noch bevorsteht. Für sie lohnt sich dieser Schritt erst dann, wenn ihre Institutionen effizient, ihre Wirtschaften wettbewerbsfähig und ihre Gesellschaften auf permanente Anpassung eingestellt sind.

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